320 Frauen begeben sich auf eine verrückte Reise durch die Sahara

Liz Johnson-Artur

Liz Johnson-Artur

Es ist 8 PM. und wir fahren gegen den Sonnenuntergang und hüpfen auf und ab, während unser SUV Mitsubishi Pajero durch die marokkanische Sahara stößt. Wir suchen nach einer 6 Meter hohen rosafarbenen Flagge, strategisch versteckt irgendwo zwischen den unzähligen Dünen, die uns in diesem klaustrophobischen Sandlabyrinth umgeben, und unseren verfügbaren Werkzeugen - einem Kompass; eine Kopie einer 60 Jahre alten handgezeichneten Karte mit Kringeln und Punkten, die die Dünen und die Vegetation markieren; und ein Plotter zum Ablesen der Grade zwischen den Punkten der Karte ist keine große Hilfe. Als wir uns unbequem in der Nähe der berüchtigten unfreundlichen algerischen Grenze bewegen, steigt die Spannung unter uns: Emily Miller (47), eine erfahrene Rennfahrerin aus Encinitas, Kalifornien; zwei Fotografen; und ich. Die Einsätze sind zu hoch, um das großartige Sprühen von Sternen zu genießen, die jetzt über uns auftauchen. Wenn wir die Flagge nicht vor Einbruch der Dunkelheit finden, besteht eine gute Chance, dass wir für die Nacht gestrandet sind. Oder, schlimmer noch, wir könnten versehentlich die unmarkierte Grenze überqueren, wo in den vergangenen Jahren andere Fahrer festgenommen wurden. Ein frustrierter Miller schwört leise und schürt unsere Angst. Dann, ohne Warnung, peitscht ein blendender Sandsturm um uns herum.

Diese nächtliche Schatzsuche in einer der abgelegensten und rauesten Landschaften der Erde ist Teil der Gazelles Rally, des weltweit größten reinen weiblichen Motorsportevents. Mit 160 Teams aus 25 Ländern (hauptsächlich in Europa, Afrika, dem Nahen Osten und Nordamerika) zieht die Konkurrenz - eine neun Tage dauernde Wanderung durch die Sahara, die zu 57 Flaggen oder Kontrollpunkten quer durch Südmarokko führt - olympisches Gold an Medaillengewinner, europäische Rockstars und afrikanische Könige sowie Buchhalter, Kellnerinnen und Ingenieure. In den USA kaum bekannt, aber in Frankreich sehr beliebt, ist die Rallye, die jetzt im 24. Jahr stattfindet, ein harter Test für Ausdauer und mentale Stärke. Frauenpaare im Alter von 19 bis 64 Jahren, in Geländefahrzeugen, Geländefahrzeugen und Motorrädern, die sie im Ausland vermieten oder versenden, reisen durch das felsige Atlas-Gebirge, steile Sanddünen und ausgedehnte unbewohnte Gebiete mit Kratergebieten, die so nah wie möglich sind wahrscheinlich auf dem Mond fahren. (Die Eintrittsgebühr, die größtenteils durch Patenschaften finanziert wird, beträgt satte 18.580 USD pro Team.) In sieben Dörfern des Kurses bietet die Veranstaltung auch eine fahrende medizinische Karawane namens Heart of Gazelles an, die den lokalen marokkanischen Dorfbewohnern dringend benötigte Dienstleistungen bietet.

Liz Johnson-Artur

Im März reiste ich zusammen mit Miller und den vier US-amerikanischen Teams, die in diesem Jahr an Wettbewerben teilnahmen, von L.A. an, um tief in der Wüste an die Startlinie zu gelangen. "Bei der Kundgebung geht es darum, durch Erschöpfung und extremes Unbehagen durchzuhalten und die geistige Klarheit zu haben, um die Dinge herauszufinden und fortzusetzen", sagte Miller, als sie mich einlud. Ich hatte noch nie ein Zelt aufgeschlagen, und ich hatte seit meiner ersten Grundschulzeit einen Schlafsack in den Koffer zurückgelegt, aber vielleicht war die Kundgebung meine Feuertaufe.

Jetzt, an unserem siebten Tag, mit weniger als einer Stunde Schlaf in der Nacht zuvor, weiß ich, was Miller unter "Beharrlichkeit durch Erschöpfung" meinte. Die heftigen Winde ließen plötzlich nach. "Alle steigen aus dem Auto und suchen nach Lichtern", schreit Miller. Wir sind von tiefem Schwarz umgeben, abgesehen von den funkelnden Sternen, aber wenn wir Scheinwerferlichter erkennen können, besteht die Möglichkeit, dass die anderen Konkurrenten und die flüchtige Flagge, die wir suchen, in der Nähe sind. Es scheint unmöglich, ein schwaches Glühen am Himmel zu finden und uns darauf zu begeben, aber dann ruft Miller: "Ich sehe eins! Lass uns gehen!" Wenn wir uns in die Ferne winden, stoßen wir auf ein Dutzend Lastwagen und ein winziges Lager: Wir haben es geschafft. Ein weiterer Tag ist beendet. Während wir unsere Schlafsäcke ausrollen und eine feierliche Flasche Pastis umrunden, schaue ich mich zu den Frauen um und denke triumphierend: Wir sind solche Schwätzer, wir brauchen nicht einmal Zelte. So leben wir jetzt.

Liz Johnson-Artur

Die Rallye Gazelles, offiziell als Rallye Aïcha des Gazelles bekannt, ist nicht gerade ein Rennen. Statt die Ziellinie zuerst zu erreichen, ist es das Ziel, die kürzeste Entfernung zwischen den scheinbar willkürlich über Hunderte von Meilen verstreuten Kontrollpunkten zu überwinden, von 750 für die diesjährigen Gewinner bis zu mehr als 3.000 für diejenigen, die sich hinter majestätischen Bergen und endlosem Cerulean verirren Himmel (Die erfahrensten Fahrer, wie das erste Team von 2014, die Britin Jeanette James und die Französin Anne-Marie Borg), bewegen sogar Felsbrocken aus dem Weg, damit sie nicht um sie herumfahren müssen und sich so nah wie möglich daran halten eine gerade Linie.)

Jeden Abend, wenn die Teams in das sich ständig bewegende zentrale Lager zurückkehren, wo sie zu Abend essen, ihre Benzintanks füllen und Mechaniker vor Ort besuchen, gibt das Personal der Rallye die Koordinaten für den ersten Tag des nächsten Tages an. Der tägliche Weckruf ist um 4 Uhr morgens, mit Frühstück und einer Besprechung auf dem Gelände des Tages um 5 Uhr. Eine Stunde später signalisiert die Morgendämmerung die Startzeit, wodurch die Teilnehmer das Maximum an Tageslicht erhalten. Als wir uns zwischen Checkpoints aufhielten - ohne die Hilfe von verbotenen Mobiltelefonen oder GPS -, und wir beten, keinen Reifen auszublasen oder sich in einer Düne festzuhalten, lassen wir uns auf Adrenalin fallen, fressen für die meisten unserer Mahlzeiten die französischen Armeegaben und kämpfen dagegen verwirrende Sandstürme.

Liz Johnson-Artur

Es gab keine Lockerung in die Rallye. Dieser erste Tag hatte uns in die Intensität der Konkurrenz geworfen: Unsere vorletzte Flagge war in einem einschüchternden, schmalen Pass eingestiegen, den Miller selbst aus Angst vor einer Falle nicht wollte. Nachdem wir uns langsam zurückgezogen hatten und den langen Weg um den Berg zurückgelegt hatten, sahen wir Jo Hannah Hoehn, 27, und ihre 26-jährige Schwester Susanah, die zum ersten Mal aus dem kalifornischen Del Mar kam, den Pass im Range Rover Sport hinabstiegen über die felsige Ebene bis zur Fahne. "Ich kann nicht glauben, dass sie das getan haben!" Miller flüsterte ehrfürchtig.

Am nächsten Morgen stiegen wir bei 90 Grad in die Dünen ein, um mindestens sechs Konkurrenten zu finden, die einen festsitzenden Isuzu D-Max-Pickup schoben, der von einem anderen US-Team, Rachelle Croft, 30, und Rhonda Cahill, 34, zwei Hausmütter aus Bozeman, Montana. "Allez! Allez!"Die französischen Gazellen in der Gruppe schrien (" Los! Los! "), als der Lastwagen an Fahrt gewann und Croft die Kupplung öffnete. Die Konkurrenten sollten sich gegenseitig helfen, wenn sie in Schwierigkeiten sind, da fast alle es tun werden. Wenn niemand Sie müssen etwas unternehmen: Einmal haben Florence Pham und Syndiely Wade aus Senegal Stunden damit verbracht, Steine ​​strategisch vor ihrem Fahrzeug zu platzieren, um eine provisorische Straße zu bauen, um einen steilen, felsigen Berg zu besteigen.

An unserem siebten Morgen, nachdem ich Miller und die anderen Gazellen dabei beobachtet habe, wie sie ihre Fahrzeuge geschickt handhaben, navigieren und aus der Krise nach der anderen herausfinden, bin ich nicht mehr zufrieden. Es wäre leicht, auf dem Beifahrersitz zu bleiben, aber was macht der Spaß daran? Ich habe mir nicht die Chance gegeben, aufzustehen und tun etwas. Also sage ich Miller, dass ich bereit bin, meine erste Erkundungstour zu machen - und die nächsten paar Stunden damit verbringen, den Pajero irrtümlicherweise über dasselbe trockene Flussbett hin und her zu führen, um einen Checkpoint zu finden. Dehydration, eine unvermeidliche Tatsache des Rallye-Lebens, auch wenn wir mit Wasser unterwegs sind, spielt mir Tricks vor Augen: Bäume sehen aus wie Menschen; Felsen sehen aus wie Autos. Wir werden verzweifelt, als ich immer wieder hüpfe, um mit meinem Kompass zu messen und zu versuchen, ununterscheidbare Dünen und Berge an die Linien auf der Karte anzupassen. Das Land unter uns wirkt gleichzeitig felsig und flach, eine optische Täuschung, die mich dazu veranlasst, Miller nicht vor einem scharfen Fall zu warnen, sodass unsere Fotografen ihren Kopf hart auf das Dach des SUV schlagen. "Alles ist leicht zu verwirren, wenn Sie müde sind", sagt Miller. "Glaubst du, es ist dort drüben?" fragt sie und deutet auf eine Masse von Dünen zu unserer Linken. "Nein", sage ich. "Mal sehen", antwortet Miller und führt uns nach links - und zur Flagge. Ich ärgere mich über mich selbst, aber stolz darauf, dass ich mich der Herausforderung nicht gescheut habe. Schnell zu versagen bedeutet, schnell zu lernen, und ich werde es auch nicht tun, ohne es zu versuchen.

Liz Johnson-Artur

Am nächsten Tag, nach unserer erschütternden Suche entlang der algerischen Grenze nach dem Campingplatz, wache ich unter einer orangefarbenen Sonne am Himmel auf und entscheide mich, es noch einmal zu versuchen. Zu oft habe ich gewusst, dass ich auf den perfekten Moment gewartet habe oder mehr Vorbereitungen und Nachforschungen unternommen habe, bevor ich reingehe. Aber die Rallye funktioniert nicht so. Die meisten dieser Frauen sind Amateurfahrerinnen und ermitteln gemeinsam mit ihren Teamkollegen die Regeln, und ich möchte auch unbedingt eine Gazelle sein. Da wir unsere Reifen ablassen müssen, damit wir im Sand fahren können, kündige ich an, dass ich mich darum kümmern werde, wenn wir den Pajero am Morgen packen, sehr zu Millers Überraschung. Nach einer kurzen Unterrichtsstunde springe ich den ganzen Tag mit dem Reifendruckmesser und der Pumpe aus dem Auto, wobei die Reifen je nach Gelände aufgepumpt und entlüftet werden - weniger Sanddruck, mehr für steinigen Untergrund. Mein Spiegelbild, das ich vor einer Woche nicht wiedererkennen konnte, im Seitenspiegel, mag ich das neue, autarke Ich.

"Die Rallye bietet eine Möglichkeit, die Lektionen fürs Leben auszugeben", sagt Miller. Neun herausfordernde Tage in der Wüste verstärken Ihre Schwächen, Phobien und Ängste und zwingen Sie, sich ihnen zu stellen. Ich begann das Abenteuer unsicher, ob ich mich draußen aufhalten könnte. Am Ende bin ich ein erfahrener Zeltkrug und verwende einen Kompass wie einen Entdecker aus dem 15. Jahrhundert. Ich kann eine komplizierte Karte lesen und bin stolz auf den Schmutz auf meinem Gesicht und den Sand in meinen Stiefeln. Ich mache mir weniger Sorgen darüber, was schief gehen könnte oder ob ich alle Antworten habe. Ich bin mehr zuversichtlich, dass ich die Dinge im Fluge finden kann. Vor allem - wie viele der inspirierenden Gazellen um mich herum, die oft und immer wieder zur Rallye zurückkehren - habe ich gelernt, mich mitten im Nirgendwo zu finden.